¿Qué son las cataratas?

Cómo se produce el envejecimiento del ojo

Aunque la comparación del ojo con una cámara nos permite entender el funcionamiento básico del ojo, este es, de hecho, mucho más complejo. Y muchas de esas funciones complicadas van cambiando a medida que envejecemos.

Aquí nos concentraremos en aquellas partes del ojo que sufren los tipos de cambios que es importante que tengamos en cuenta, así entenderemos qué son las cataratas y su tratamiento.

Ilustración de una sección del globo ocular

Para obtener más información sobre el envejecimiento del ojo

Pida una copia del Special Health Report on The Aging Eye de la Escuela de medicina de Harvard.

El globo ocular se asienta en el cráneo dentro órbita ocular, que está rodeada de un capa de grasa, tejido fibroso y músculo. La pared del globo ocular está formada por tres capas de tejido distintas.

La capa externa está compuesta de colágeno e incluye esclerótica y la córnea. Ya que la córnea es la primera parte del ojo por la que pasa la luz, juega un importante papel en la capacidad que tiene el ojo para enfocar la luz en la retina. El médico tendrá en cuenta las variaciones en la forma de la córnea, como la miopía , hipermetropía ( hipermetropía), y el astigmatismo, a la hora de desarrollar el tratamiento general de las cataratas.

La capa intermedia se llama tracto uveal y está compuesto del pigmentado iris, el cuerpo ciliar, y las coroides. El iris es una cortina circular de fibras musculares que se contraen y expanden de forma automática para dejar que pase la cantidad óptima de luz en el ojo donde toca la cristalino.

El área que se dilata y contrae y por donde entra la luz se llama pupila. A medida que envejecemos, la ordinariamente llamada miosis senil hace que el tamaño de la pupila en reposo sea más pequeño, reduciendo la cantidad de luz que puede entrar y tocar el cristalino.

El cristalino es una estructura transparente, flexible, biconvexa (en forma de lenteja) compuesta de cristalinas, proteínas estructurales solubles en agua. En las cataratas relacionadas con la edad, la catarata se forma cuando estas proteínas se coagulan o forman masas causando un engrosamiento del cristalino, menos transparente y menos flexible.

¿Sabía que?

La catarata no se puede extirpar del cristalino. Más bien, el lente se debe extirpar y sustituir por una nueva artificial. Este lente artificial se llama lente intraocular, o LIO. Más información sobre como afectan los diferentes tipos de cataratas a las diferentes partes del cristalino.

El cristalino se sienta en una bolsa capsular que está conectada a los ligamentos llamados zónulas. que a su vez, están conectados a los músculos del cuerpo ciliar. Estos músculos y zónulas trabajan juntos para doblar la bolsa con el cristalino dentro, de modo que permita enfocar la luz en el mácula.

Este doblamiento se llama acomodación. A medida que el cristalino natural del ojo envejece, suele endurecerse y le cuesta más acomodarse. Este endurecimiento del cristalino, que puede ocurrir independientemente de las cataratas, a menudo va acompañado de una pérdida de flexibilidad en los músculos que la rodean. Esta pérdida de flexibilidad se conoce comúnmente como presbicia. Pero debido a que la presbicia es una función del envejecimiento - la mayoría de las personas empiezan a experimentar signos de presbicia entre los 40 ó 45 años - muchas personas con cataratas también tienen presbicia. En los últimos años, los lentes intraoculares multifocales se han desarrollado para corregir las cataratas y la presbicia.

En la capa más interna del ojo se encuentra la mácula, una masa de fibras y células especiales llamadas conos y bastones. Los conos y bastones del ojo están formados de sustancias químicas que reaccionan ante diferentes longitudes de onda de luz. Los bastones se sitúan principalmente en la zona periférica de la retina y proporcionan la visión periférica. Los conos, que se concentran en el centro de la retina o la mácula, perciben el color y permiten ver los pequeños detalles en el centro de la visión. Cuando aparece la degeneración macular, la visión central se resiente. Si padece degeneración macula además de cataratas, el médico puede recomendarle que se someta a la cirugía de cataratas para facilitar de algún modo el tratamiento de la retina dañada.

Más información sobre los tipos de cataratas.

Más información sobre cataratas y otras afecciones oculares.

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  • (1) Gran parte de este contenido ha sido adaptado de la publicación "The Aging Eye: A Special Health Report from Harvard Medical School," Ed. Fine, Laura C. M.D and Heier, Jeffrey S. M.D., copyright 2006, Harvard Health Publications, Boston, MA.